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Los gemelos de la Tierra más cerca de lo que se pensaba

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vacio Los gemelos de la Tierra más cerca de lo que se pensaba

Mensaje por Golden Spirit el Dom 10 Feb 2013, 12:47




Un
equipo de astrónomos del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian cree
que podría haber exoplanetas habitables muy cerca de la Tierra. La idea
se basa en el análisis de los datos de la misión Kepler y revela que el
"gemelo" más próximo a nosotros podría estar solo a 13 años luz de
distancia.

Estudiando los datos estadísticos del Kepler, el mayor
"cazador de planetas" del que dispone actualmente la NASA, los
investigadores han descubierto que hasta el 6% de las estrellas
conocidas como "enanas rojas" tienen en órbita planetas del tamaño de la
Tierra. Y que además esos planetas se encuentran en sus "zonas de
habitabilidad", es decir, en la franja orbital que permite la existencia
de agua en estado líquido.

Si tenemos en cuenta que las enanas
rojas son el tipo de estrella más abundante de nuestra galaxia, y que la
más cercana a la Tierra está solo a 13 años luz de distancia, las
posibilidades de encontrar "otra Tierra" cerca de la nuestra aumentan de
forma considerable.

"Pensábamos que había que buscar a enormes
distancias para encontrar un mundo como la Tierra -asegura Courtney
Dressing, autora principal del estudio- . Pero ahora nos hemos dado
cuenta de que esas otras tierras podrían estar en nuestro propio patio
trasero, esperando a ser descubiertas".

Las enanas rojas son
estrellas pequeñas, relativamente frías y mucho menos brillantes que el
Sol. De hecho, una enana roja típica tiene apenas un tercio del tamaño
del Sol y su brillo es unas mil veces menor. Por eso, y aunque muchas
estén cerca de nosotros, no es posible distinguirlas a simple vista en
el cielo nocturno.

Sin embargo, y a pesar de su oscuridad, este
tipo de estrellas son excelentes candidatos a tener planetas parecidos
al nuestro. Y, como se ha dicho, su número es enorme: tres de cada
cuatro estrellas de nuestra galaxia, en efecto, son enanas rojas. En
total, unos 75.000 millones.

A estas cifras se añade, además,
otra ventaja. Debido a su pequeño tamaño, resulta mucho más sencillo
identificar un planeta en tránsito, esto es, un planeta que pase entre
la estrella y nosotros, ocultando una parte de su brillo. Una ventaja
que aumenta si ese planeta se encuentra en la zona de habitabilidad, que
en el caso de las enanas rojas está muy cerca de la propia estrella.

Los
investigadores creen que un mundo del tamaño de la Tierra que esté en
la zona habitable de una enana roja y que pase por delante de la
estrella regularmente es capaz de ocultar casi todo su disco, lo cual,
evidentemente, lo hará muy fácil de detectar desde aquí.

Para
llegar a estas conclusiones, Dressing y sus colegas han "peinado" la
totalidad del catálogo de estrellas objetivos del Kepler (unas 158.000)
para identificar cuántas de ellas son enanas rojas. El paso siguiente
fue calcular con la mayor precisión sus tamaños y temperaturas, para
hallar que, en realidad, son más pequeñas y frías de lo que se pensaba
hasta ahora.

Tres buenos candidatos
De
esta forma, Dressing identificó hasta 95 candidatos a planetas en
órbita de estas enanas rojas, lo cual significa que por lo menos el 60%
de estas estrellas cuentan con planetas menores que Neptuno. Y aunque la
mayoría no tienen las condiciones de tamaño y temperatura necesarias
para ser considerados como gemelos de la Tierra, tres de ellos llamaros
poderosamente su atención.

Se trata de KOI 1422.02 (KOI viene de
Kepler Object of Interest), que tiene el 90% del tamaño de la Tierra y
una órbita de 20 días de duración; de KOI 2626.01, una vez y media mayor
que la Tierra y una órbita de 38 días: y de KOI 854.01, que es 1,7
veces mayor que la Tierra y orbita una vez cada 56 días. Los tres están
bastante lejos (entre 300 y 600 años luz de distancia) pero son un buen
ejemplo del tipo de estrellas en las que hay que buscar.

Estadísticamente,
los datos recabados por Dressing y su equipo implican que el 6% de
todas las enanas rojas podrían, teóricamente, tener planetas parecidos a
la Tierra. "Ahora conocemos el porcentaje de planetas potencialmente
habitables alrededor del tipo de estrellas más comunes de nuestra
galaxia -afirma David Charbonneau, coautor del estudio-. Y ese
porcentaje significa que será mucho más facil de lo que pensábamos
encontrar vida más allá del sistema solar".

Nuestro Sol, de
hecho, está literalmente rodeado por un enjambre de enanas rojas, que
constituyen el 75% de todas las estrellas de nuestro alrededor. Y si el
6% de ellas puede albergar planetas habitables, la "nueva Tierra" más
cercana podría estar apenas a 13 años luz, que es la distancia a la que
se encuentra la enana roja más cercana.

Para buscar tan cerca,
además, no sería necesario utilizar, como se hace ahora, los mayores
telescopios espaciales de los que disponemos, ya que bastaría con un
pequeño telescopio, o con una red de pequeños y medianos telescopios
terrestres. Una vez localizados los candidatos, los grandes telescopios,
como el Magallanes o el James Webb, se podrían utilizar para averiguar
cuáles de ellos tienen una atmósfera y una química prometedoras para la
vida.

Por supuesto, esos mundos no tienen por qué ser exactamente
iguales al nuestro, aunque sí deberían compartir algunas
características, como una atmósfera lo suficientemente densa o unos
océanos lo suficientemente profundos como para hacer circular calor por
todo el planeta. "No necesitamos -concluye Dressing- tener un clon de la
Tierra para que en él haya vida".



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Golden Spirit

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